Достаточно долго считали, что камень александрит может быть только русского происхождения. Финский минералог Н. Норденшильд случайно, как это нередко бывало с самоцветами, обнаружил его на Урале  в отвалах других камней. Маленький камешек был похож на изумруд. Такого же зеленого цвета и преломлением световых лучей очень напоминал этот самоцвет, но твердость в 8,5 несколько выше изумрудной и поэтому он решил его получше изучить. Но когда тот достал его и поднёс к пламени свечи, то камень засиял кроваво-красным цветом. В тот апрельский день 1834 года отмечались именины цесаревича Александра,будущего императора Алексанра II, так и назвали этот камень александритом. 

   К концу XIX века на Урале добыли около 80 кг этих камней. Затем были открыты и другие месторождения александрита: в Бразилии, на Мадагаскаре, в Танзании, на Цейлоне и в ЮАР. 

   Очень интересны свойства александрита, особенно такое как плеохроизм. Наименьшему значению преломления соответствуют фиолетово-красные блики, среднему значению - оранжево-желтые и изумрудно-зеленый соответственно большему показателю преломления.

   Александрит относится к хризобериллам и является наиболее ценной их разновидностью. Свойство александрита изменять  цвет придают примеси трёхвалентного хрома. 

   В настоящее время александриты синтезируются из расплавов, но действительно хорошего качества камней, таким методом делается мало. В основном так называемые синтезированные александриты - это окрашенные в лиловый цвет ванадием синтетические корунды или синтетические шпинели, имеющие более густую изумрудную окраску. Эффект изменения цвета у синтетических камней более выражен, чем у природных, за исключением лучших уральских камней и бразильских александритов. Следует также отметить, что искусственные камни из-за отсутствия в них примесей железа характеризуются более чистыми цветами, чем природные. 

   Цейлонский александрит имеет более темный цвет и достигает до 20 карат, уральский александрит с голубоватым оттенком, но мельче и менее чист. В США в Смитсоновском институте находится самый крупный огранённый александрит, он весит 66 карат, а в Москве в Минералогическом музее им. А. Е. Ферсмана представлена друза кристаллов александрита массой около 5 кг (25×15 см). 

   По стоимости александрит уступает алмазу, изумруду, рубину и сапфиру, однако его стоимость всё равно достаточно велика и небольшой натуральный александрит может стоить сотни долларов.